Startec Masih Menelepon Jarak Jauh

Ram Mukunda adalah seorang pemberontak dalam bisnis telepon jarak jauh.

Sementara AT&T Corp., WorldCom Inc. dan sejumlah perusahaan telepon lokal keluar dari bisnis menawarkan panggilan untuk sen per menit, Mukunda tetap fokus pada perumahan jarak jauh. Jarak jauh internasional, yang menurutnya masih menguntungkan.

'Saya setuju jarak jauh domestik adalah bisnis yang mengerikan,' Mukunda, presiden dan kepala eksekutif Startec Global Communications Corp, mengatakan kepada analis selama panggilan konferensi kemarin. Tetapi bisnis jarak jauh internasional - di mana ada jauh lebih sedikit pesaing yang menawarkan layanan ke pasar negara berkembang - adalah permainan bola yang berbeda, katanya.



Namun, seperti halnya dengan sektor telekomunikasi lainnya, keberhasilan Startec bergantung pada mendapatkan lebih banyak pelanggan bisnis untuk membeli layanan telekomunikasi dengan margin lebih tinggi--data dan suara--yang berjalan pada jaringan yang lebih efisien yang menggunakan berbasis Internet. teknologi.

Strategi baru akan mencerminkan hal itu, kata perusahaan kemarin, karena melaporkan kerugian kuartal ketiga sebesar $15,1 juta dari pendapatan $83,2 juta karena terus mengembangkan jaringannya. Kerugian untuk tiga bulan yang berakhir 30 September melebar dari kerugian $11,3 juta atas pendapatan $76,6 juta dibandingkan periode yang sama tahun lalu.

Startec, yang sekarang mempekerjakan 700 orang - sekitar 470 dari mereka di kantor pusat perusahaan Bethesda - mentransfer lebih banyak lalu lintas suaranya ke jaringan yang disebut IP (kependekan dari protokol Internet), yang mencakup 44 negara, dan akan menjadi jaringan sumber keuntungan yang lebih tinggi di masa depan, kata Mukunda.

Pada akhir September, 60 persen lalu lintas suara Startec dilakukan di jaringan itu, proporsi yang akan meningkat menjadi 90 persen pada pertengahan tahun depan, menurut Prabhav V. Maniyar, kepala keuangan Startec. Itu akan meningkatkan margin kotor Startec hingga 35%, naik dari 22% selama kuartal ketiga, katanya. Perusahaan memproyeksikan pendapatan tahunannya mencapai $450 juta hingga $500 juta tahun depan, dibandingkan dengan $380 juta tahun ini.

Startec meluncurkan bisnisnya pada tahun 1990 dengan menawarkan diskon layanan telepon jarak jauh kepada komunitas imigran India yang berkembang di daerah Washington, yang membayar hampir $2 per menit untuk berbicara dengan keluarga dan teman yang berjarak 7.500 mil. Startec Global Communications Corp.--awalnya beroperasi di luar rumah kota Potomac Mukunda--menawarkan panggilan telepon ke India seharga $1,49 per menit.

'Kami membangun jaringan berdasarkan pelanggan perumahan etnis yang menelepon ke rumah,' kata Mukunda dalam sebuah wawancara. Pelanggan awal itu melakukan sebagian besar panggilan mereka pada malam hari. 'Pada siang hari, jaringan kami cukup kosong,' katanya, memimpin perusahaan untuk mengejar pelanggan bisnis yang akan menggunakan jaringan pada siang hari.

Dalam upaya untuk memperluas basis pelanggan komersialnya, Startec baru-baru ini mengakuisisi Capsule Communications Inc., sebuah perusahaan telepon lokal, jarak jauh dan nirkabel yang berbasis di Philadelphia, dengan harga saham sekitar $17 juta dan sejumlah uang tunai. Meskipun merger dan akuisisi tampaknya telah melambat di sektor telekomunikasi, Startec berencana untuk mengakuisisi perusahaan lain yang, seperti Capsule, memiliki pelanggan bisnis, kata Mukunda. Startec memiliki $70,4 juta dalam bentuk tunai dan setara kas pada akhir kuartal.

'Ini adalah cara bagi mereka untuk memaksimalkan pendapatan mereka' dan memuaskan keinginan Wall Street untuk melihat arus kas positif yang lebih cepat dan margin yang lebih tinggi, kata Riyad Said, analis Friedman, Billings, Ramsey Group Inc. di Arlington. Saham Startec, yang ditutup turun 13 sen kemarin pada $3,94, telah anjlok bersama dengan perusahaan telekomunikasi lainnya--hampir 90 persen sejak tertinggi Maret mereka di $34,13.

'Ini mengerikan. Kami berusaha keras untuk tidak disamakan dengan semua perusahaan jarak jauh lainnya, keluh Mukunda mengacu pada perlakuan Wall Street terhadap perusahaannya. 'Saya tidak pernah dalam bisnis domestik jarak jauh.'