RODA KEBERUNTUNGAN YANG BERUBAH

ATLANTIC CITY -- Segera setelah penghibur Merv Griffin merebut kendali Resorts International Inc. dari Donald Trump, dia muncul di acara berita televisi mencium pohon di properti perusahaan di Bahama dan membual bahwa itu adalah pohonnya, pohon Merv. 'Saat itulah saya tahu kami dalam masalah,' kenang mantan rekan Griffin. Griffin tidak mampu untuk terikat secara sentimental pada pohon. Dia telah meminjam banyak uang untuk membeli Resorts, dan untuk membuat akuisisi berhasil, dia harus menjual aset dengan cepat dan memangkas biaya bunga. Sebaliknya, mantan pembawa acara talk show, yang menciptakan acara permainan televisi 'Wheel of Fortune' dan 'Jeopardy', telah berpegangan pada pohon, tepi pantai yang kosong, hotel dan kasino yang sudah tua sementara struktur keuangan perusahaannya runtuh seperti rumah kartu. Thomas Gallagher, seorang pengacara untuk Griffin, mengakui penghibur itu 'terlalu optimis' tentang penjualan aset dan kinerja perusahaan dan bahwa struktur keuangan yang sangat berpengaruh ternyata 'rusak' sebagai hasilnya. Tapi mantan rekan Griffin itu berkata, 'Merv tidak bisa membayangkan bahwa dia tidak bisa memiliki semuanya.' Bulan lalu, kurang dari setahun setelah Griffin mengambil alih perusahaan hotel dan kasino, Resorts gagal membayar utangnya. Obligasi sampah yang diterbitkan untuk membiayai pembelian Griffin atas Resorts sekarang dijual dengan harga hampir seperempat dari nilai nominalnya. Arus kas di Resorts akan turun sekitar $70 juta dari yang dibutuhkan perusahaan untuk membayar utangnya tahun ini. Pada hari Selasa Griffin bertemu dengan krediturnya, untuk mencoba menjadwal ulang pembayaran utang sehingga perusahaan dapat melanjutkan bisnisnya. Masalah di Resorts menunjukkan bahaya utang, beberapa keputusan bisnis yang menentukan oleh Griffin dan kekhasan industri game Atlantic City. Griffin bukanlah orang pertama yang mencari peruntungan di kota impian dan kekecewaan yang norak ini, tempat pembuat permainan papan Monopoli meminjam nama jalan untuk akta judul kardus dan hotel plastik. Setiap tahun 30 juta orang Amerika mengunjungi Atlantic City untuk berjudi, menjadikannya objek wisata No. 1 di negara itu. Meskipun musim puncak telah berlalu, kandidat untuk gelar Miss America tahunan berkumpul minggu ini di Resorts Hotel, di mana para juri termasuk Trump dan Griffin. Griffin sendiri memulai karirnya di sini bernyanyi untuk makan malamnya di Dermaga Baja di seberang Boardwalk dari sebuah hotel yang elegan. Hotel yang telah direnovasi itu sekarang menjadi Resorts, dan karyawan di sana memakai kancing yang bertuliskan, 'Saya di Tim Merv.' Pada akhir 1988, sebagai penguasa manor yang pernah dia harapkan hanya untuk bekerja, Griffin naik ke pintu depan Resorts dengan limusin atap terbuka, disambut oleh 500 pengagum dan musisi yang memainkan rekaman hit pertamanya, single 1949 'I 'Punya Sekelompok Kelapa yang Indah.' Namun ada sesuatu yang menyedihkan tentang Atlantic City. Banyak penjudi, terutama di musim dingin, tidak pernah menginjakkan kaki di luar hotel, tempat parkir, dan kasino. Ketika cuaca memungkinkan, beberapa penjudi bertengger di bangku yang menghadap jauh dari laut, beristirahat dari roda keberuntungan dan memberi makan remah-remah ke burung camar. Banyak penjudi adalah orang tua dan pekerja yang memasukkan koin ke mesin slot. Meskipun harapan mereka besar, taruhannya kecil dan imbalannya langka. Sumber pendapatan tunggal terbesar di Atlantic City adalah mesin slot 25 sen; tahun lalu, orang memasukkan 2,4 miliar kuartal ke dalam mesin. Mungkin Griffin tergerak oleh semangat yang membawa orang ke sini ketika dia bertaruh di Resorts pada April 1988, menempatkan relatif sedikit uangnya sendiri di atas meja dan menggunakan utang dalam jumlah besar. Mungkin dia tergerak oleh pemikiran perjalanan sentimental kembali ke tempat dia memulai. Pada awalnya, kualitas buku cerita kesuksesannya memikat pers. The New York Times mengatakan, 'Griffin telah diremehkan oleh hampir semua orang.' Majalah Time menyatakan, 'Trump Memenuhi Pertandingannya.' Dan Forbes mengatakan bahwa Trump telah 'diakali' oleh Griffin. Ulasan seperti itu adalah kenangan redup sekarang. Di mana kesalahan Griffin? Bagaimana rencana permainannya berubah menjadi apa yang kemudian disebut 'roda kemalangan?' Bagian dari masalah Griffin dengan Resorts terletak pada sifat khas Atlantic City. Meskipun diuntungkan dari kedekatannya dengan pusat metropolitan utama Pantai Timur, ia menderita karena kurangnya bandara utama, kekurangan fasilitas konvensi, dan cuaca musim dingin yang buruk. Tidak seperti Las Vegas, di mana wisatawan tinggal selama rata-rata 4 1/2 hari, pengunjung Atlantic City tinggal rata-rata empat hingga enam jam. 'Las Vegas memiliki lebih banyak hal untuk ditawarkan kepada orang-orang,' kata Frank Modica, seorang eksekutif di Showboat Inc., yang memiliki kasino di kedua kota. 'Ini memiliki banyak lapangan golf, lapangan tenis, gunung, danau, pusat perbelanjaan.' Modica mengatakan turis di Las Vegas menganggap kerugian judi sebagai bagian dari biaya liburan mereka. 'Anda memiliki kesempatan yang lebih baik untuk memenangkan uang dari mereka dan Anda mendapatkan lebih banyak tindakan.' Bisnis perjudian Atlantic City diatur dengan ketat -- dan akibatnya margin keuntungan lebih kecil. Komisi Kontrol Kasino New Jersey mengharuskan kasino mengembalikan 83 persen dari uang yang diambil di mesin slot. Resor bukan satu-satunya operasi kasino-hotel yang gagal di Atlantic City. Awal tahun ini Atlantis Casino Hotel kehilangan lisensi permainannya karena komisi kasino mengkhawatirkan stabilitas keuangannya. Dua kasino lainnya kehilangan uang. Showboat baru-baru ini membendung kerugian di hotel-kasino Atlantic City. Tetapi faktor terpenting dalam keruntuhan Resorts adalah bahwa Griffin dikalahkan pada awal kesepakatannya dan dipaksa untuk mengambil terlalu banyak hutang. Pada awal 1988, miliarder real estat New York Trump mengendalikan Resorts dan ingin menjadikannya pribadi. Griffin menggagalkan Trump dengan merayu pemegang saham minoritas perusahaan dengan uang yang jauh lebih banyak daripada yang ditawarkan Trump. Griffin menekan Trump untuk menjual. Setelah menolak Griffin beberapa kali, Trump memutuskan Griffin begitu putus asa untuk membeli Resorts sehingga dia akan membayar lebih dari yang dapat diperoleh Trump dengan mengelola perusahaan. Keduanya bertemu di kantor Trump Tower di lantai 26, menghadap ke Central Park dan Plaza Hotel. Pertemuan itu berlangsung tidak lebih dari 20 menit, dengan Griffin menyetujui semua yang diminta Trump. Griffin mengklaim kemenangan, tapi itu adalah kemenangan Pyrrhic. Untuk mendapatkan kendali atas Resorts, Griffin membayar $63,7 juta untuk membatalkan kontrak manajemen Trump yang menguntungkan dengan Resorts dan membayar premi untuk saham kelas B Trump. Dia juga menjual kepada Trump hotel dan kasino Taj Mahal yang sebagian selesai di sebelahnya seharga $ 261 juta, kurang dari setengah jumlah yang telah diinvestasikan Resorts di dalamnya. Griffin memberi Trump hak penolakan pertama selama lima tahun atas properti Bahama dan memasukkan armada helikopter perusahaan untuk tindakan yang baik. 'Merv keluar dari kemampuannya,' kata seorang pengamat. Trump dengan gembira berjalan menjauh dari Resorts dan tetap menjadi pria yang lebih bahagia. Meskipun mahal dan terlambat empat bulan dari jadwal, Taj Mahal yang besar, yang menjulang di samping Resorts, dijadwalkan dibuka pada bulan April. Trump mengatakan Taj akan memiliki 120.000 kaki persegi ruang lantai kasino, sama dengan empat lapangan sepak bola yang penuh dengan mesin slot dan meja judi. Gedung tinggi dengan menara di depannya akan lebih besar daripada bangunan tunggal lainnya di negara ini kecuali Pentagon. Bus antar-jemput akan mengangkut pelanggan ke dua kasino Trump yang menguntungkan lainnya, Trump Plaza dan Trump Castle. Sebaliknya, Resorts, di tengah-tengah renovasi yang sangat dibutuhkan, terlihat kumuh. Griffin awalnya mengatakan dia bisa membuat kasino jauh lebih menguntungkan, tetapi dia melakukan yang sebaliknya. Meskipun kasino Atlantic City telah melaporkan keuntungan sederhana dalam pendapatan game tahun ini, kemenangan Resorts telah turun sekitar 20 persen. Selain itu, struktur keuangan perusahaan yang dibeli Griffin sangat rapuh. Ia memiliki utang $925 juta, dengan tingkat bunga setinggi 17 persen. Lebih dari $133,5 juta bunga dan pokok akan jatuh tempo pada tahun 1989 dan perusahaan memiliki arus kas hanya $60,2 juta pada tahun 1988. Pada paruh pertama tahun ini, arus kas turun menjadi $16 juta. Beberapa analis berpendapat bahwa Griffin bisa mengalahkan peluang jika dia membubarkan perusahaan. 'Dia punya banyak tanah mentah, dan tanah mentah tidak membayar utang,' kata seseorang yang akrab dengan Resorts. Menurut perhitungan beberapa analis, pada awalnya Resorts memiliki uang tunai $125 juta. Itu mungkin telah menjual tanah yang disewakan ke kasino Showboat seharga $ 80 juta lagi, itu bisa menjual properti Bahamanya seharga $ 350 juta dan membeli kembali obligasi sampahnya dengan harga diskon. Pada akhir manuver itu, seorang analis memperkirakan, Griffin akan ditinggalkan dengan properti Atlantic City Resorts, yang menghasilkan sekitar $40 juta dalam arus kas, lebih dari cukup untuk membayar utang sekitar $250 juta yang akan tersisa. Sebaliknya Griffin menyaksikan pembayaran bunga berdarah Resorts. Dia tidak bisa berkonsultasi dengan para penasihat, raja pengungkit, yang mungkin paling banyak membantu. Meskipun Drexel Burnham Lambert menjual obligasi sampah untuk Griffin, Komisi Kontrol Kasino New Jersey melarang perusahaan tersebut menasihati operator kasino Atlantic City setelah Drexel mengaku bersalah atas kejahatan untuk menyelesaikan kasus penipuan sekuritasnya dengan pemerintah. Tinta merah di Resorts telah memicu tudingan di antara kreditur yang mengitari bangkai perusahaan. Sebelum Griffin atau Trump membeli perusahaan tersebut, Bear Stearns menjual $600 juta obligasi tanpa jaminan untuk membiayai pembangunan Taj Mahal oleh Resorts. Sekarang Resorts dalam keadaan gagal bayar, klaim dari pemegang obligasi tersebut semakin jauh di belakang pemegang obligasi yang baru-baru ini membeli $325 juta obligasi terjamin dari Drexel Burnham Lambert untuk membiayai pengambilalihan Griffin. Selain itu, pemegang obligasi yang terbagi marah pada manajemen Griffin yang buruk dan pada Trump karena mengumpulkan ratusan juta dalam biaya dan konsesi ketika dia menjualnya ke Griffin. Mereka sedang mempertimbangkan untuk mengajukan gugatan terhadap Trump untuk 'pengangkutan penipuan,' sebuah tindakan yang diambil ketika pemegang saham mengambil uang dari sebuah perusahaan dan meninggalkannya tanpa aset yang cukup untuk membayar kreditur. Trump tidak akan mengatakan apa-apa untuk catatan kecuali bahwa dia berharap Griffin 'semoga beruntung' dan dia berpikir 'Atlantic City memiliki masa depan yang hebat, setidaknya untuk perusahaan-perusahaan hebat.' Selain itu, Griffin dan beberapa pemegang obligasi Resorts merasa bahwa aset perusahaan dilebih-lebihkan. Misalnya, konsultan Griffin memperkirakan bahwa tanah yang disewakan Resorts ke kasino Showboat bernilai sebanyak $125 juta. Seorang bankir investasi mengatakan nilainya mungkin mendekati $80 juta. Showboat, menyadari kebutuhan mendesak akan uang tunai di Resorts, baru-baru ini menawar hanya $50 juta untuk properti tersebut. Demikian pula, penilai mungkin telah melebih-lebihkan nilai real estat kosong yang dimiliki Resorts lebih jauh di tepi pantai. Meskipun properti itu akan bernilai puluhan juta jika dikembangkan untuk hotel dan kasino baru, tanah tersebut dikategorikan untuk pengembangan perumahan oleh kota. Akhirnya, perusahaan mengatakan dalam pengajuan ke Securities and Exchange Commission bahwa dibutuhkan $85 juta untuk merenovasi dan meningkatkan propertinya, bukan $50 juta seperti yang diperkirakan sebelumnya. Jika perjudian telah menjadi kutukan bagi Griffin, itu juga merupakan berkah yang beragam bagi Atlantic City. Empat dari enam walikota terakhir kota itu telah didakwa melakukan kesalahan, termasuk Walikota James L. Usry yang sedang menjabat dan beberapa anggota dewan kota. Anggota Majelis New Jersey meminta negara bagian untuk mengambil alih kota dan mengaturnya secara langsung. Sementara hotel-kasino telah menciptakan 44.000 pekerjaan, sekitar 7.000 di antaranya untuk penduduk Atlantic City, pembangunan di kota tetap tidak merata. Menara hotel di atas trotoar, tetapi beberapa blok jauhnya orang tinggal di beberapa rumah petak perkotaan terburuk di negara ini. Menurut John J. McAvaddy, direktur eksekutif dari Otoritas Perumahan Kota Atlantik, sepertiga dari tempat tinggal di kota itu ditinggalkan atau di bawah standar. Tapi harapan muncul abadi di Atlantic City. Orang-orang mengatakan Taj yang megah dapat membawa turis baru untuk menganga dan berjudi dan menggeser pusat gravitasi perjudian ke ujung timur laut Boardwalk, di mana Resorts dan Showboat relatif terisolasi dari kasino lainnya. Dalam sebuah surat kepada pemegang obligasi, Griffin meminta kesabaran untuk satu putaran dadu lagi, satu tarikan lagi dari mesin slot, satu putaran lagi dari roda roulette. Dan seperti pecandu judi, para pecandu junk bond dengan uang di Resorts mungkin tidak punya banyak pilihan.